Virus de la hepatitis B modifica su genética para burlar las defensas

Virus causantes de ciertos cánceres modifican su genética para burlar las defensas, según un estudio

Un estudio dirigido por el oncólogo Manel Esteller del Institut Català d’Oncologia (ICO) muestra como virus implicados en la aparición de ciertos cánceres hacen modificaciones epigenéticas en su ADN a medida que progresa la enfermedad para engañar al sistema inmunitario.

Aproximadamente el 15 por ciento de los casos de cáncer están relacionados con una infección vírica. Pese a ello, todavía no están claros los mecanismos que hacen que algunas personas portadoras de un virus oncogénico acaben desarrollando un tumor.

hepatitisb1 El estudio, que se publica en la revista ‘Genoma Research’, demuestra que el material genético de tres virus oncogénicos –el del papiloma humano (VPH), hepatitis B (VHB) y Epstein-Barr– padecen importantes cambios durante la progresión del cáncer. El descubrimiento podría tener implicaciones en el desarrollo de nuevos métodos de prevención, diagnóstico y tratamiento de la enfermedad.

La mayoría de la población está infectada con el virus de Epstein-Barr y millones de personas con el VPH y VHB, pero la mayoría de infectados no desarrollarán las enfermedades. El VPH es una causa necesaria para la aparición del cáncer de cuello de útero, el VHB está relacionado con el de hígado y el de Epstein-Barr con ciertos tipos de linfomas.

El genoma de los virus, como el de los organismos celulares, está sometido a ciertas modificaciones químicas. En el estudio, el equipo dirigido por Esteller ha hecho el mapa completo de la metilación del ADN –un tipo específico de modificación química del material genético– en el genoma de estos tres virus.

Los científicos constataron que la metilación es muy diferente en los virus de personas asintomáticas, en el caso de infecciones activas y en los enfermos de cáncer. “Cuando pasamos de los portadores asintomáticos a los estadios intermedios de la enfermedad y de aquí a los enfermos de cáncer el genoma del virus no cambia demasiado, pero su epigenoma es totalmente diferente”, explicó Esteller. Los investigadores comprobaron que los genomas de los virus están progresivamente más metilados en pacientes que han desarrollado un cáncer.

Según Esteller, los virus se aprovechan del mecanismo de metilación de las células del organismo para modificar su propio ADN y engañar al sistema inmunitario pasando desapercibidos en el organismo. El oncólogo aseguró que este hecho explicaría “por qué razón algunos de estos virus sobreviven durante largos periodos de tiempo en el organismo”.

Los investigadores creen que este descubrimiento abre puertas para el estudio, el diagnóstico y el tratamiento de tumores relacionados con virus. Esteller consideró que la metilación del virus podría servir de marcador sobre la progresión de la enfermedad y la aplicación de fármacos que revertieran la metilación del ADN podrían servir para combatir estos mecanismos que permiten a los virus pasar desapercibidos en el sistema inmunitario.

EcoDiario – 09 de febrero de 2009 – Leer la nota completa

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