Premio Nobel de Medicina 2006 y nueva esperanza contra los virus

Descubrieron lo que se conoce como la “interferencia del ARN“

Andrew Fire y Craig Mello hallaron un mecanismo que permite desactivar un gen concreto en el organismo. En el futuro se usará para curar el cáncer o mejorar los cultivos.
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Estocolmo – Los científicos estadounidenses Andrew Z. Fire y Craig C. Mello fueron galardonados ayer con el premio Nobel de Medicina por descubrir lo que se conoce como la interferencia del ARN (ácidos ribonucleicos), un mecanismo que permite desactivar un gen concreto en el organismo, lo que constituye una herramienta de investigación fundamental en el tratamiento de enfermedades virales, cardiovasculares o cáncer, anunció la Academia Sueca en Estocolmo.
“Los premiados de este año descubrieron un revolucionario mecanismo para controlar el flujo de información genética. Se espera que en el futuro el método pueda ser utilizado en distintas disciplinas, incluida la medicina clínica y la agricultura“, señaló la Academia en un comunicado.
El novedoso hallazgo de Andrew Fire, de 47 años, de la Universidad de Stanford (California), y Craig Mello, de 46, de la University Massachusetts Medical School se remonta a 1998.
En ese año los científicos descubrieron que, contrariamente a lo que se creía, las moléculas de ARN no tienen sólo la tarea de transcribir la información genética codificada del ADN para producir proteínas, sino que algunas de ellas son auténticos interruptores capaces de desactivar un gen.
No se trata del único mecanismo de silenciamiento de genes, pero es uno de los más interesantes desde el punto de vista de la investigación base. El mecanismo fue observado hasta ahora en la planta llamada Caenorhabditis elegans, en la que se difunde de célula a célula, y puede ser transmitido por vía hereditaria.
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LOS ESTUDIOS
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Tras una serie de experimentos sobre esa planta, Fire y Mello publicaron su descubrimiento el 19 de febrero de 1998 en la revista científica Nature. Sin embargo, sólo los numerosos experimentos realizados en los años sucesivos permitieron identificar todas las fases y componentes involucrados en el mecanismo de interferencia del ARN.
Según los especialistas, es gracias a la existencia del mecanismo de interferencia del ARN que el organismo humano, así como el de otros seres vivientes, consigue desarrollar estrategias de defensa contra los virus.
Aunque pasaron sólo ocho años desde el descubrimiento, la interferencia de ARN ya es un instrumento de investigación científica indispensable en todo laboratorio, y además está tomando perspectivas muy interesantes para su aplicación en campo terapéutico.
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El mundo científico está convencido de que reserva sorpresas importantes para el futuro, incluso para la preparación de nuevos tratamientos contra enfermedades virales, como la
hepatitis C y además de algunas formas de cáncer.
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El hallazgo de ambos médicos norteamericanos “es revolucionario y de enorme valor“, destacó ayer el genetista Giuseppe Novelli, de la Universidad de Roma Tor Vergata, quien subrayó que “se está empezando a mirar con interés también la posibilidad de atacar con estas nuevas armas el virus del sida“.
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